L’autre pandémie, la solitude menace notre santé : qui est le plus à risque, selon des études

L’autre pandémie, la solitude menace notre santé : qui est le plus à risque, selon des études

Drame de la solitude

Les épidémiologistes exhortent les politiciens à traiter cette maladie de plus en plus répandue dans le monde comme un problème de santé publique et mondial


La solitude est une condition dans laquelle un individu se perçoit comme socialement isolé même lorsqu’il est en compagnie d’autres personnes. Il est similaire mais distinct à la fois de l’isolement social (défini comme un manque de contacts sociaux) et de la solitude (définie comme l’éloignement physique des liens sociaux). La solitude transitoire est une expérience très courante, tandis que la forme chronique ou sévère constitue une menace pour la santé et le bien-être de la personne qui en souffre. De nombreuses études ont associé la solitude à des problèmes cardiovasculaires tels que l’hypertension artérielle, l’augmentation du taux de cholestérol et les maladies coronariennes. Cette condition a également été liée à des troubles du sommeil et à un risque accru de troubles cognitifs légers ou de démence. La solitude peut également créer des conditions favorables à l’apparition d’anxiété ou de dépression ou à l’abus de substances nocives comme les drogues et l’alcool. Enfin, selon une méta-analyse de 2015, les personnes souffrant de solitude chronique ont un risque de mortalité accru de 26 %.

Certains événements déclencheurs qui font partie de la vie comme la retraite par exemple ou des événements exceptionnels comme la pandémie de Covid-19 peuvent également affecter l’apparition de la solitude ou l’aggravation de cette condition. « Selon les données – a déclaré l’épidémiologiste Mélodie Ding de l’Université de Sydney – environ 1 personne sur 12 souffre de solitude à un degré qui peut entraîner de graves problèmes de santé, cependant, la source de ces estimations n’est pas claire et les chercheurs n’ont jamais établi à quel point la solitude est réellement répandue dans le monde ». Dans le but d’évaluer son ampleur et la gravité du problème à l’échelle mondiale, Ding et ses collègues ont mené une méta-analyse des données d’observation de 57 pays et recueillies entre 2000 et 2019. « Parce que la solitude est associée au bien-être mental, émotionnel et physique – a déclaré l’épidémiologiste -, les résultats de l’étude pourraient aider à révéler problèmes émergents de santé publique mondiale qui doivent être mieux traités. » L’étude a été publiée dans Rallonge BMJ.

La méta-analyse

Des chercheurs australiens ont examiné 57 études observationnelles sur la solitude couvrant 113 pays entre 2000 et 2019, et extrait les données disponibles sur les adolescents (12-17 ans) dans 77 pays, les jeunes adultes (18-29 ans) dans 30 pays, les adultes d’âge moyen (30 -59 ans) dans 32 pays et les personnes âgées (60 ans ou plus) dans 40 pays. Ce qu’ils ont noté, c’est que les données disponibles concernaient principalement les pays à revenu élevé (en particulier l’Europe), peu sur les pays à revenu faible et intermédiaire. « Comprendre la solitude comme un problème de santé mondial nécessite des données de la plupart des pays, cependant, ces données manquent pour la plupart des régions en dehors de l’Europe », ont déclaré les auteurs.

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En Europe de l’Est, les gens souffrent davantage de la solitude

L’analyse a révélé que pour les adolescents, la prévalence globale de la solitude variait de 9,2 % en Asie du Sud-Est à 14,4 % dans la région de la Méditerranée orientale. Pour les adultes, la méta-analyse a été menée pour la région européenne uniquement en raison du manque de données. Dans ce domaine, les chercheurs ont trouvé des différences dans les différentes zones géographiques. Par exemple, les pays d’Europe du Nord affichaient les taux de solitude les plus faibles, avec seulement 2,9 % des jeunes adultes et 2,7 % des adultes d’âge moyen souffrant de solitude. Alors que les personnes âgées de plus de 60 ans (plus de 5,2%) ont le plus ressenti la solitude. Enfin, l’incidence la plus élevée de solitude a été observée dans les pays d’Europe de l’Est : 7,5 % des jeunes adultes, 9,6 % des adultes d’âge moyen et 21,3 % des personnes âgées en souffraient.

Les données disponibles ne peuvent pas nous dire pourquoi l’Europe de l’Est semble avoir une population globalement plus solitaire, mais une étude incluse dans la revue suggère que l’effet est dû à de moins bons résultats en matière de santé, de services de santé et de soutien social. Les systèmes de bien-être et la sécurité sociale sont couramment citées comme explications de la réduction de la solitude et les pays d’Europe du Nord ont tendance à exceller dans ces domaines. Cependant, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour confirmer cette hypothèse. »

Covid-19 a eu un impact majeur sur la solitude dans le monde

Le manque de mesures constantes au fil du temps nous a empêchés d’avoir suffisamment de données aujourd’hui pour tirer des conclusions sur la façon dont les niveaux de solitude ont changé au fil du temps à l’échelle mondiale. Mais même si son incidence n’avait pas augmenté durant la période analysée (2000-19) par les chercheurs australiens, la pandémie de Covid-19 aurait pu avoir un impact significatif sur son augmentation. « Nous nous attendons – a déclaré l’un des auteurs de l’étude, Daniel Surkalim – que le Covid-19 et les restrictions de santé publique imposées pour son confinement ont aggravé l’état de solitude de nombreuses personnes dans le monde ». L’Organisation mondiale de la santé (OMS) est également du même avis selon lequel les mesures d’isolement social à contenir la pandémie entraînera très probablement une augmentation des niveaux de solitude, de dépression, d’abus d’alcool et de drogues, et d’automutilation ou de comportement suicidaire.

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« Si l’incidence de la solitude augmente – ont déclaré les chercheurs – il est important que les experts en santé publique et les politiciens le sachent afin qu’ils puissent agir le plus rapidement possible ».

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La solitude est un problème de santé publique

La méta-analyse menée par les chercheurs australiens était soumise à de sérieuses limitations en raison du manque de données nécessaires telles que celles relatives aux pays à revenu faible et intermédiaire et à d’autres régions du monde. Ces grandes lacunes ont empêché la pleine compréhension de la gravité d’un problème commun et mondial, qui pourrait avoir un fort impact sur la santé mentale et physique de tous les groupes d’âge. Considérant les effets négatifs de la solitude sur la santé et la longévité, les auteurs de l’étude estiment que leurs résultats démontrent que cette condition, si répandue dans le monde, est considérée dès que possible comme un problème majeur de santé publique.

« Notre examen fournit une base de référence importante pour la période pré-pandémique, mais les efforts de santé publique pour prévenir et réduire la solitude nécessitent une surveillance continue et bien coordonnée sur différents groupes d’âge », ont déclaré les chercheurs et les zones géographiques ».

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